All'origine della vita

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Uno dei più grandi misteri sull'origine della vita è rappresentato dalla conoscenza dei meccanismi chimico-fisici che stanno alla base della formazione dei suoi mattoni fondamentali: gli aminoacidi e dei loro precursori. Il fatto che alcuni aminoacidi siano stati rilevati in meteoriti avvalora l’ipotesi che la vita sulla Terra possa essersi generata grazie a materiale relativamente complesso proveniente dallo spazio.

Le origini della vita: l'Universo
Ma come si è formata la materia (prebiotica) organica nell’Universo? Un recente studio nato dalla collaborazione fra due istituti del Sud-Italia, l’Istituto per i processi chimico-fisici del Cnr di Messina (Cnr-Ipcf) e l’Osservatorio astronomico di Palermo dell'Istituto nazionale di astrofisica (Inaf), insieme a ricercatori dell’Accademia delle scienze della Repubblica Ceca ha aggiunto un tassello importante per rispondere a tale domanda.

Infatti nell'articolo 'Dust Motions in Magnetized Turbulence: Source of Chemical Complexity', del quale Giuseppe Cassone, ricercatore dell’Accademia delle scienze della Repubblica Ceca, è il primo autore, appena pubblicato su The Astrophysical Journal Letters (una delle riviste più prestigiose del settore), i ricercatori hanno descritto alcuni processi chimico-fisici che potrebbero aver determinato la formazione di materia organica nei dischi protostellari, nelle nubi interstellari e dunque nell’Universo.

Le origini della vita: le ultime ricerche
Gli studiosi hanno infatti compreso, mediante avanzate tecniche di simulazione numerica al super-computer, i processi chimici che si innescano quando dei grani interstellari collidono mutuamente. In particolare, è stato dimostrato che anche molecole inorganiche estremamente semplici e molto comuni, come l’HNCO (l’acido isocianico, la molecola più semplice che contiene i quattro 'elementi della vita') e l’H2 (l’idrogeno, la molecola più abbondante nell’Universo), se sottoposte all’effetto di intense onde di pressione, dovute ai violenti urti fra grani di polvere interstellare, danno luogo ad una serie di molecole organiche tra cui la glicina e i precursori di 7 dei 20 aminoacidi costituenti la vita.

In molti ambienti astronomici, infatti, i grani di polvere speso collidono a velocità elevate. Ad esempio, nei dischi protoplanetari, da cui hanno origine i sistemi planetari, queste collisioni possono avvenire anche a velocità di alcuni km al secondo. Gli autori di questo studio hanno dunque mostrato per la prima volta come i processi prebiotici necessari alla formazione della prime molecole fondamentali per la vita possano essere molto più semplici, ubiquitari e frequenti di quanto precedentemente creduto.

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